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真正的厚脸皮用刀子切都切不开

发布日期: 2022-01-11浏览次数:

  传说曹操的马鞍皮具被老鼠啃坏,管仓库的人害怕受罚,多亏曹冲(就是称象的那位)机灵,把他救下。如果曹操的马鞍,是用今天我要介绍的这种动物制作,那事故就不会发生了。它就是老鼠咬不穿的“高防”皮革之蛇,分布在中西非洲的橡皮蟒Calabaria reinhardtii!

  发现橡皮蟒具有绝世无双的厚皮,要从一次意外的科学实验说起,2015年,美国柯克斯维尔大学的研究员布鲁斯杨(Bruce A. Young),正在做一个蛇脑部对比的观察研究,一个个蛇脑袋被杨像切黄瓜一样陆续切下,嘎嘣脆,他用的是普通的刮胡刀片,如庖丁解牛游刃有余……但是在一条蛇身上一切顺畅却戛然而止,杨以为是刀片钝了,更换新刀片之后依旧未果,后来不得不拿来极为锋利的手术刀片,在几人合力下方才切开!杨大吃一惊,这蛇的天赋怎么都点到了防御上?

  这条半路杀出的厚皮蛇正是非洲的橡皮蟒,科研人员好奇心大起,几乎忘记了“初心”(说好的研究蛇脑呢),准备把橡皮蟒的蛇皮拉开看个究竟。他们却发现,不管人力如何拉扯,橡皮蟒的皮肤并没有产生任何延展,皮肤上的鳞片纹丝不动,压根看不到它的表皮!这种匪夷所思的现象让学者们啧啧称奇,既然掰不开鳞片,大家接着用皮下注射器给橡皮蟒其余部位做测试,结果闻所未闻的一幕发生了——注射器竟然插不进蛇皮!

  在杨记录的解剖数据中,十余种蟒蛇和蚺蛇的表皮/浅层线(单位微米),而橡皮蟒的三者数据达到了76.0/142.8/1898.9(单位微米),大约是“普通蛇”的7.5倍,而在尾部更是达到了15倍,防御之强可想而知!

  这虽然是一次偶然的发现,却引来各方面对这种怪诞蛇的探索研究,橡皮蟒生活在非洲中西部的热带雨林,它们以善于钻地打洞闻名,全长一般不超过1米,虽然被称为“蟒”,事实上它们更接近“蚺”。

  在原生地,橡皮蟒是个“夺宝奇兵”,它们会想方设法钻入各种啮齿动物的地下洞穴,找的宝贝便是鼠宝宝!可怜天下父母心,鼠妈妈会拼死反抗。然而正如前文所说,连锋利的刀片都对橡皮蟒的皮肤无从下手,更何况仅一口鼠牙?这也可能正是橡皮蟒演化得“防高皮厚”的原因之一。这种把整窝鼠仔一窝端的特技,在原生地的生态系统中,发挥着非同小可的作用。橡皮蟒的存在,限制了啮齿类的数量,减少了老鼠对农作物的影响,和疾病传播的可能。

  橡皮蟒吞食的过程也极为与众不同,一般蟒蛇或蚺大多擅长以绞杀捕食猎物,然而可能也正是因为橡皮蟒主食为啮齿类幼崽,逐个绞杀过于繁琐,橡皮蟒更习惯于把鼠宝宝们归置到鼠穴角落一锅烩,用整条蛇的气力和重量活活挤死它们……同时,可能是鼠宝宝们几乎没有反抗力,在演化历程中橡皮蟒也失去了腭齿的结构,把自己变成一条不折不扣的“厚颜无齿”之蛇!

  有人可能还记得语文课本中,孙叔敖杀两头蛇的故事(这是古人的迷信思维,现代我们要保护蛇类)。确实有名为“两头蛇”的蛇类,例如在中国南方常见的钝尾两头蛇Calamaria septentrionalis,它的头尾圆钝,花纹都很相似,让捕食者一时半会儿分不清哪边是头,“摸不着头脑”,从而减少脑袋遭受攻击的风险。

  橡皮蟒也拥有这项特技。橡皮蟒的头部占身体比例比一般蛇要细小一些,而尾部比例却要比一般蛇粗壮一些,并且是钝型收尾,粗看它们的头尾是很难分清的。发现这个特点的是杨的十岁女儿,小姑娘第一次看见这些怪异的蛇,提了一个问题:“爸爸,它怎么有两个屁股?”

  吊诡的是,橡皮蟒的尾巴其实比头部更“像”头部!在遇到危险的时候,橡皮蟒会本能地把尾巴竖起来,却把头平卧,同时结合它尾部明显的几条白色条纹,这会让敌人把注意力集中在橡皮蟒的逼真的“A货假头”上。更让人难以想象的,它们尾部的皮厚指数简直爆表,钝尾不仅和身体粗细相当,尾部皮肤厚度居然占到了其横截面的2/3!这在蛇中是绝无仅有的。

  如果对手步步紧逼,它们也会把防御升级,橡皮蟒会像球蟒(Python regius)一样把自己团成一个球防御,当然,首要原则还是“头腚颠倒”,把头缩在蛇体中央,而像毛线球露出线头一样露出一个大粗尾混淆视听,这种铜墙铁壁除非遇到大型肉食动物,大多动物都对其奈何不得,待时机成熟,再趁机土遁,溜之大吉。

  说起防高皮厚,有人可能会想到犀牛。古人甚至用它的皮来制甲。在《国语》中记载,管仲为了富足武库,下令收集犀牛皮甲,犯了大罪可以交犀牛皮甲顶罪,可见犀甲的防御力在古代具有重要价值(使用犀牛皮做防具,也是古人落后的生产力所致,现代我们要保护犀牛)。

  和犀牛皮一样,橡皮蟒光靠皮厚,也不能牢不可破(比如我的脸皮出奇之厚,但磕碰了一样伤痕累累)。大部分蛇皮的胶原蛋白结构是平行的,这样的结构使蛇皮有着很好的张力,便于它们吞食猎物以及灵活行动,但是橡皮蟒皮肤的胶原蛋白结构是纵横交错的,这使得它们虽然失去了张力,却可以获得无可媲美的韧性。这方面橡皮蟒和犀牛如出一辙,这也是橡皮蟒皮肤如此坚韧,难以刺穿的原因之一。

  鉴于橡皮蟒皮肤如此强悍的防穿刺能力,医护公司和军工企业都有借此开发新仿生材料的意向,研发团队也获得了经费,前途不可限量。

  正如《读者》、《知音》所说,上帝给你一些东西,也一定会拿走你的一些东西。厚皮技能固然让橡皮蟒刀枪不入,却也带来了另一些弊端:首先是它们的嘴巴很难像其它蛇一样大幅度开闭,以吞下远宽于自己身体的猎物,这也是它们主要捕食乳鼠而非成体鼠的原因之一。它们的身体也很难容纳较多的蛇蛋,因此母橡皮蛇一次只能产下四枚蛇蛋,再多的话,臣妾就真的做不到了……

  在大自然里只有想不到,没有做不到,我对橡皮蟒充满了膜拜之情。相信在未来,我们还会发现更多的生物奇迹。